Beaucoup d’idées innovantes d’aujourd’hui tirent en fait leurs idées de la science-fiction. Parler aux ordinateurs, à la navigation, aux planètes autour d’autres étoiles, aux montres intelligentes; nous avons parcouru un long chemin en peu de temps. Mais nous ne sommes pas encore au point où nos voitures nous conduiront à destination même si la voiture autonome de Google est une preuve très publique des progrès que nous faisons. Cependant, bien que la voiture autonome de Google soit un projet de marque Google, la technologie sous-jacente a été développée par une start-up de Berkeley que Google a achetée en 2011, appelée 510 Systems. Google a acquis la propriété intellectuelle de 510 Systems en ouvrant son chéquier, qui est l’une des règles informelles et non écrites de la technologie. C’est banal; Apple a acquis un nouveau système d’exploitation et Steve Jobs en 1996 en rachetant NeXT Computer cette année-là. Twitter a acquis un moteur de recherche lorsqu’il a acheté Summize en 2008… et Google a acquis une voiture autonome en 2011.

Google a acheté plus de cent soixante-dix entreprises au cours des treize dernières années et certaines des technologies acquises de cette manière incluent Android, la navigation GPS, la recherche visuelle et les technologies VoIP (voix sur protocole Internet). La plupart de ces acquisitions ont été annoncées par des conférences de presse et une couverture médiatique, tandis que l’acquisition de 510 Systems était une affaire très modérée. Il n’a jamais reçu d’annonce publique et il a fallu une enquête par IEEE Spectrum pour découvrir que Google avait acheté 510 Systems et la société sœur, Anthony’s Robots. Lorsque la Toyota Prius autonome expérimentale de Google a passé le test de conduite du Nevada, un responsable de l’alerte a remarqué que le véhicule appartenait à la PDG de 510 Systems, Suzanna Musick, mais la voiture était assurée au nom de Google.

L’histoire du véhicule autonome de Google est intéressante et l’implication de 510 Systems était à l’origine de concevoir une carte de traitement qui a pris les entrées des appareils photo numériques, des unités GPS de haute précision et des capteurs inertiels, puis de combiner et d’intégrer les données à utiliser par le système de positionnement. Cette technologie a constitué la base du système Street View, fabriqué par 510 Systems et vendu à Google. Avant trop longtemps, 510 Systems a intégré ce système à un scanner LIDAR, c’est-à-dire un système capable de mesurer la distance aux objets voisins à l’aide de rayons laser. 510 Systems a découvert que la technologie de cartographie et de localisation avait juste besoin d’un système de contrôle pour un véhicule et ils avaient la base d’une machine autonome. La Prius était un excellent choix car elle est entièrement électrique, il est donc beaucoup plus facile de construire les mécanismes de contrôle. Les premières tentatives ont été partiellement couronnées de succès; pour l’émission de télévision « Prototype This! » les ingénieurs de 510 Systems ont oublié de dire au système de contrôle la taille de la voiture et il a gratté le mur sur une rampe de sortie. Mais les bases ont été posées et cela a attiré l’attention de Google.

Les fondateurs de Google, Larry Page et Sergey Brin, ont donné à leurs ingénieurs un chèque en blanc pour mettre en place leur propre projet de voiture sans conducteur et ils se sont tournés vers 510 Systems. Après quelques années et cinq voitures Prius autonomes plus tard, Google a proposé d’acheter 510 systèmes. Tous les employés de 510 Systems ont été invités à donner leur avis et les poches très profondes de Google l’ont emporté. 510 Systems a rejoint Google en octobre 2011. La plupart des employés de 510 Systems, dont les trois fondateurs, travaillent toujours sur les voitures autonomes chez Google. Cela n’explique pas pourquoi Google a gardé secrète l’acquisition de 510 Systems? Peut-être est-ce parce que Google essaie de garder la tête et ne veut pas que ses machines autonomes aient été construites par une startup de Berkeley? Cela ne semble pas plausible. Je soupçonne que nous ne saurons jamais pourquoi les systèmes 510 ont été oubliés. Je soupçonne également que la voiture autonome est encore loin d’être acceptée – les législateurs ont beaucoup de paperasse à mélanger avant de nous conduire à destination.

510 Systems Prius

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